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Oh What a Paradise It Seems

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John Cheever's last novel is a fable set in a village so idyllic it has no fast-food outlet and having as its protagonist an old man, Lemuel Sears, who still has it in him to fall wildly in love with strangers of both sexes. But Sears's paradise is threatened; the pond he loves is being fouled by unscrupulous polluters. In Cheever's accomplished hands the battle between an elderly romantic and the monstrous aspects of late-twentieth-century civilization becomes something ribald, poignant, and ineffably joyful.

112 pages, Paperback

First published January 1, 1977

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About the author

John Cheever

236 books871 followers
John Cheever was an American novelist and short story writer, sometimes called "the Chekhov of the suburbs" or "the Ovid of Ossining." His fiction is mostly set in the Upper East Side of Manhattan, the suburbs of Westchester, New York, and old New England villages based on various South Shore towns around Quincy, Massachusetts, where he was born.

His main themes include the duality of human nature: sometimes dramatized as the disparity between a character's decorous social persona and inner corruption, and sometimes as a conflict between two characters (often brothers) who embody the salient aspects of both--light and dark, flesh and spirit. Many of his works also express a nostalgia for a vanishing way of life, characterized by abiding cultural traditions and a profound sense of community, as opposed to the alienating nomadism of modern suburbia.

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1 star
39 (2%)
Displaying 1 - 30 of 149 reviews
Profile Image for Guille.
728 reviews1,337 followers
November 18, 2021
Desde hace ya muchos años, cada una de las generaciones que se han venido sucediendo sintieron y lamentaron como poco a poco se iba imponiendo un mundo peor que aquel que sentían como propio, el de su juventud. Aunque ello es indiscutiblemente incierto en algunos momentos de la historia reciente —siempre hablo del mundo desarrollado—, puede que sea este momento en el que estamos inmersos cuando más cierto es. Puede que ahora, por primera vez en muchos años, el futuro que se vislumbra y hasta donde nos alcanza la vista sea claramente peor que el presente, cambio climático aparte. Por lo tanto, la novela no puede ser más actual, tanto en su vertiente individual como colectiva.

Por eso, y por la edad en la que me encuentro, comprendo a la perfección las sensaciones que siente el protagonista de esta historia, algo, por otra parte, nada nuevo en la literatura del autor: la pérdida de unos mundos, el exterior y el interior, que van desapareciendo a marchas forzadas sin posibilidad alguna de parar ni escapar del proceso. Todos, en algún momento de nuestra vida, sentimos lo mismo, el cambio de nuestros espacios, de nuestro “paradigma social y sentimental”, por otro que nos resulta extraño, en el que no terminamos de encajar ni apenas comprendemos, lo cual, además, viene siempre acompañado de ese proceso de pérdida de posibilidades en nuestra vida personal, del cierre irremediable de caminos por los que ya no podremos transitar y que nuestra cabeza se empeña inútilmente en seguir necesitando y procurando. El drama de la vida.

Me es muy cercano todo esto, todo lo relativo a este señor Sears, un hombre mayor que lucha por mantenerse vivo, por seguir teniendo una vida sentimental en lo personal mientras mantiene una lucha social por aquello que cree justo y necesario. Precisamente por ello es más llamativo el hecho de que no me haya gustado el entramado final de la novela, que piense que Cheever habría hecho mejor en contar de forma independiente los diferentes relatos que conforman dando un poco más de profundidad a cada uno de ellos y sin necesidad de entrelazarlos de esta manera, a mi modo de ver, torpe y desaliñada. Es más, me fastidia especialmente este resultado final, de ahí las dos estrellas, por el hecho de que todos por separado podrían haber sido grandes relatos en las manos de un gran maestro como es John Cheever, porque entonces sí podría haber conseguido unos cuentos verdaderamente maravillosos “para leer en la cama, en una vieja casa, en una noche de lluvia" como el autor confiesa que pretendía. Una lástima.
Profile Image for Cody.
156 reviews6 followers
June 14, 2010
might hit too close to home if you are a closeted dude who drinks a lot of polluted pond water
Profile Image for Teresa.
1,492 reviews
November 28, 2019
Vários episódios que relatam pequenos problemas, amorosos e do quotidiano, enquadram um problema maior, e tema principal do romance: a destruição da natureza — no caso, um lago transformado em lixeira.
Profile Image for Núria.
530 reviews550 followers
January 30, 2011

Cuando John Cheever estaba enfermo de cáncer y a punto de morirse, escribió una novela breve con mensaje ecologista y extrañamente optimista, llamada ni más ni menos ‘Esto parece el paraíso’. El protagonista es un hombre mayor al que le encanta patinar sobre hielo y que, a lo largo de la novela, empieza una relación con una mujer y después otra con un hombre, pero los dos más jóvenes que él, mientras que también lucha para evitar que una laguna se convierta en un vertedero de residuos. De las obras que he leído de Cheever (que tampoco son muchas) es en la que la bisexualidad es tratada con menos sentimiento de culpa. Aún así, un poco de sentimiento de culpabilidad hay.

En la primera línea de ‘Esto parece el paraíso’ Cheever nos informa de que la historia que nos va a contar se debe leer en la cama, una noche de lluvia en una casa vieja. La anterior novela que leí de Cheever, ‘Bullet Park’, ya se podía leer como una fábula, pero es que ésta es realmente una fábula. Y esto tiene sus cosas buenas y sus cosas malas. A mí, por ejemplo, me ha parecido que la resolución final era demasiado fácil y que el desarrollo del conflicto era realmente maniqueísta. En definitiva, no me ha parecido una novela redonda, porque además a veces da la sensación que es algo dispersa, poco planificada, con personajes y escenas paralelas que tampoco aportan mucho a la trama principal.

Pero, aunque no sea una novela perfecta ni compacta, tiene cosas realmente deliciosas, como el optimismo y el amor por la naturaleza que rebosa. Además, tiene la típica ironía distanciadora y el humor raro marca de la casa de John Cheever. Otro detalle curioso, pero que funciona muy bien, es el hecho de narrar el presente del autor casi con un estilo retro-futurista. No sé si me explico bien, pero me ha recordado un poco al estilo de ‘Ruido de fondo’ de Don DeLillo, porque tiene ese mismo aire antropológico-irónico (y porque también hay un par de escenas clave que suceden en supermercados). Y además hay pasajes realmente bonitos, como cuando el protagonista va a patinar o a pescar con su amante, o cuando ve por primera vez a la mujer de la que se enamora en la cola del banco, o cuando esa familia va a pasar un día en la playa. Realmente bonitos.
Profile Image for Sara Jesus.
1,068 reviews104 followers
March 7, 2018
Uma história com descrições deslumbrantes... Mas com personagens muito contraditórias e sem empatia. A única que me agrade é Bettsy, mas não a compreendo muito.
Profile Image for Grazia.
365 reviews152 followers
August 28, 2017
Per comprendere un'opera letteraria o artistica, è necessario conoscere la vita e le ossessioni dell'autore?

Romanzo bizzarro questo. Leggerlo è stato come stare in macchina con alla guida un autista che non ha chiaro quale sia la destinazione. E la guida quindi si compone di brusche virate, di inversioni a U, di repentine deviazioni.

Un romanzo che ha al suo interno tante contraddizioni (come la vita dell'autore?) e puntate di lirismo veramente notevoli.
"Vorrei che la storia che sto raccontando iniziasse immersa nella fragranza della menta che cresce lungo il letto del corso d’acqua accanto a cui sono sdraiato, nascosto con il mio fucile in attesa di assassinare un impostore che dovrebbe venir qui per pescare trote. Quel poco di cielo che vedo è azzurro. L’odore di menta è intenso e avverto la musicalità dell’acqua."
Lirismo che peraltro si conclude, nella sequenza che ho riportato, in modo veramente trucido e turpe.

Veniamo ai temi.
La chimerica e irraggiungibile felicità che si specchia in un incantevole laghetto dove il protagonista si reca a pattinare fintanto che non viene distrutto dall'uomo che ne ricava una discarica.

Il tema dell'inquinamento ambientale che metaforicamente può essere letto come l'inquinamento della vita dalle pulsioni e dai lati oscuri dell'uomo, dai lati di sé che si fatica ad accettare che impedisce di essere felici.

Il tema della solitudine angosciante e irresolubile.

Il tema dell'orientamento sessuale.

Ma si passa dall'uno all'altro senza soluzione di continuità, con passaggi arditi, scarsamente amalgamati e poco approfonditi (d'altra parte il romanzo è proprio breve).
Inoltre troviamo dei pezzi che son veramente poco plausibili.
Esemplifico con episodio emblematico.
Avete una amante. La frequentate da un po' di tempo. Ecco che un giorno vi recate da lei, che di solito vi attende compiacente e discinta, ma questa volta vi accoglie completamente vestita e vi dice che vuol uscire a cena. E voi che fate? Uscite e, con la speranza di rimanere solo con lei, le comprate due mazzi di rose gialle. Tornate dopo un' ora e vi stupite e vi disperate perché non la ritrovate più in casa!!! Mah!

“Tu non capisci nulla delle donne”
Ripete quasi salmodiante l'amante al protagonista in più occasioni. Beh direi che più che non capire nulla delle donne, proprio non capisce nulla punto.
Se non avessi letto qualcosa sull'autore dubito mi ci sarei raccappezzata.Di qui la domanda: ma un'opera letteraria o artistica non dovrebbe essere autoconsistente?

In effetti Cheever è famoso e premiato per i racconti non per i romanzi.
Profile Image for Rita.
66 reviews
April 28, 2019
Tinha uma enorme curiosidade por John Cheever. Gostei do modo como introduz considerações à margem sem que pareçam despropositadas; mas algumas tornaram-se simplesmente aborrecidas. O mote para o livro é interessante, mas a história em si mesma pareceu-me algo banal. De tudo, do que gostei francamente foi do estilo desencantado mas ainda assim cheio de beleza da escrita de Cheever.
Profile Image for Beth.
1,074 reviews41 followers
March 13, 2009
This novella has everything I like about Cheever--lovely clarity of language, a knowingness about people's inner lives and yearnings, and a slight sense of the absurd. I also liked the unexpected environmental message. Hurray for the Cheever revival!
Profile Image for Diana Solano.
200 reviews88 followers
February 6, 2022
Una novela pequeña y luminosa que parece contar todo lo contrario. Es mi primer acercamiento a Cheever, y los que saben dicen que es la más ligera y alegre; sin embargo, sí se logra ver ese autor más amargo, yo creo, lleno de insinuaciones sobre la vejez, la decadencia y la pérdida irreversible de facultades y recursos, con un final que me recordó un poquito a Molloy y a partir del cual dan ganas de volver a empezar la lectura para confirmar que ni era de noche ni llovía.

Yo lo leí porque me urge acercarme a más narradores bisexuales casi felices, aunque el texto de Fresán, al final, diga "faceta homosexual", porque la palabra "bisexual" no existe y ni modo de usarla. Voy a leer más Cheever, seguro, ¿por dónde me sigo?
Profile Image for R..
884 reviews112 followers
October 12, 2018
John Cheever does Nanowrimo, or An older Tom Hanks and a middle-age Meg Ryan and a younger Billy Crystal Should've Starred in This
Boy meets girl. She tells him over and over that he doesn't understand the first thing about women. Boy meets elevator operator in girl's building, has sex and goes fishing with him. Meanwhile, one hundred pages of supermarket checkout line freakouts, UFO sightings, Mafia hitmen, suburban angst, cocktail parties, tampered-with Teriyaki sauce, blind fortune tellers, ice skating and polluted ponds.
Profile Image for Marijana ☕✨.
416 reviews88 followers
June 7, 2018
Ne vidim poentu ovog romana, ali i dalje planiram da pročitam Čiverove pripovetke.
Profile Image for Neşet.
212 reviews21 followers
July 17, 2019
Cheever'ın gerilimi, çevre duyarlılığı üzerinden işleyerek taşralı/kentli tipleri anlattığı novella. Cinsel gerilimler, uyanışlar, rekabet duygusu, küçük trajediler. Kitabın bir yerinde karakterin penisinin Versay Antlaşması'na benzetildiği tuhaf bir betimleme vardı.
Profile Image for Betsy Robinson.
Author 9 books993 followers
January 5, 2015
“He skated and skated. The pleasure of fleetness seemed, as she had said, divine. Swinging down a long stretch of black ice gave Sears a sense of homecoming. At long last, at the end of a cold, long journey, he was returning to a place where his name was known and loved and lamps burned in the rooms and fires in the hearth. It seemed to Sears that all the skaters moved over the ice with the happy conviction that they were on their way home. Home might be an empty room and an empty bed to many of them, including Sears, but swinging over the black ice convinced Sears that he was on his way home.”

I had a craving to read a short, immediately available (as in, a free download from the New York Public Library) novel by a mature writer—someone long past the arrogance or ignorance of showing off, someone who would be bored by carefully crafting corkscrew sentences that require multiple readings to comprehend, someone who respects craft and uses it to tell a story, someone who knows that less is more and that complicated stories told with simplicity are a thing of beauty and can convey great complexity. And even better, something funny.
“As we watch Sears put his genitals into his trousers it is worth observing the look on his face.

Sears was a thoughtful man and there was no effrontery or arrogance here, but he seemed to enjoy something very like authority, as if this most commonplace organ, possessed by absolutely every other man on the planet, were some singular treasure, such as the pen that was used for signing the Treaty of Versailles, robbing Bulgaria of Macedonia, giving her Aegean coast to Greece, creating several new quarrelsome nations in the Balkans, expatriating and leaving homeless large populations, giving Poland a corridor to the Baltic and sowing the seeds for future discord and war. Putting his genitals into his trousers Sears seemed to think he was handling history.”


I found John Cheever’s Oh What a Paradise It Seems. Relief.
Profile Image for Guillermo.
717 reviews22 followers
October 27, 2019
Cheever tiene bastante fama y esto es lo primero que leo de él. Está escrita en tercera persona por un relator omnisciente, que parece entender el mundo y sus criaturas. Con los cuales arma una trama y una historia entretenida.
La novela es corta pero también parece un extracto de otra mayor, un resumen para jóvenes, una versión de Editorial Billiken. Porque hay sucesos y personajes que llevaría tanto tiempo describirlos aquí como leer el original. Por ejemplo, en un capítulo le cae con todo al psicoanálisis, representado por un empobrecido profesional, homosexual ferozmente reprimido; después de ese capítulo la terapia no vuelve a aparecer. Podría haber llevado varios capítulos de una extensa novela, pero Cheever trunca esa rama del relato. Y así todo; además lo reconoce el mismo autor al cerrar.

Pero esa es otra historia y, como dije al principio, este es sólo un relato para leer en la cama en una vieja casa una noche de lluvia.

La historia podría ser la relación entre el maduro Sears y la laguna Beasley, la cual empieza a ser rellenada con tóxicos. Es un negocio de la mafia. Sears intenta recursos legales destinados al fracaso, pero mediante una suma de eventos encadenados por el azar (y el arte del novelista) la laguna tiene mejor destino.
Pero no es esta sintética trama lo más importante, sino el montón de personajes y episodios que entran y salen. "Vidas cruzadas".
También la mirada entre irónica, preocupada y sabia del autor sobre la sociedad norteamericana es uno de los puntos altos. Y dos o tres capítulos sobre el amor. Pero también la actuación de los funcionarios municipales.

En fin, veo que está llena de aciertos. Una novela astillada en fragmentos brillantes.
Profile Image for Tittirossa.
967 reviews211 followers
January 19, 2018
Gradevole e forse qualcosa di più. Il concatenarsi di eventi ad effetto lo rendono un po' incredibile, ma la scrittura è buona ed anche la narrazione.
tutto inizia attorno ad un uomo che pattina su un laghetto ghiacciato, laghetto che viene poi trasformato in discarica. Decisione a cui lui si oppone per vie legali, con scarso successo. Più successo avranno le anonime minacce (attentati!) di una madre di famiglia indignata.
Ma non è la storia, quanto lo stile della narrazione, che si muove per accumulo, particolare dopo particolare. Fino a costruire un mini affresco di vite quasi disperate, sul limitare della solitudine.
Profile Image for Els.
261 reviews19 followers
January 7, 2023
Vijf jaar geleden las ik deze “laatste” Cheever al eens en nu herlas ik het omdat onze vrouwenleesclub het op haar lijstje had gezet. Hoe bijzonder toch, het herlezen van boeken. Mijn leeservaring nu was superieur aan die van vijf jaar geleden en ‘Bijna een paradijs’ krijgt een ster meer van mij. Ik vond het boek veel geestiger dan het zich in mijn herinnering had vastgezet. De licht perverse geest van Cheever brengt prikkelende seksuele associaties aan het licht (verroeste broodroosters of de gezichten van mensen in een rij bij de bank zullen nooit meer hetzelfde zijn).
Elk hoofdstuk in deze korte roman is bijna een kortverhaal op zich - Cheever is niet voor niets de meester in dat genre. De bekvechtende vrouwen in de supermarkt of het lieftallige gezin dat een bijna paradijselijk dagje aan zee doorbrengt worden filmisch en met veel gevoel voor observatie en humor beschreven.

Bijna een paradijs is bijna een meesterwerk. Cheever heeft meer en beters geschreven maar toch is deze lichtvoetige novelle een leuke aanrader - ideaal leesvoer om op de trein te zitten glimlachen.
Profile Image for Roberto.
627 reviews1 follower
Read
August 8, 2017

Bello e noioso come stare in Paradiso

Un protagonista che si divide tra ricordi, incontri con una signora passionale e prestazioni omosessuali col primo che capita, un "paradiso" che è un lago che sta per diventare una discarica, dialoghi folgoranti composti senza un'apparente logica, una generalizzata sensazione di decadenza della civiltà.

Un romanzo con spunti narrativi originali, scritto con momenti di pura e intensa poesia (alternati a momenti abbastanza tediosi) ma che però non si capisce bene dove voglia andare a parare.

"Quasi tutto ciò che sapeva sull'amore gli era stato rivelato mentre ascoltava il rumore della pioggia."

"La desiderava, come è facile intuire, da amante e sapeva che una profonda e gratificante consumazione erotica è un solo battere di ciglia verso un'altra anima immortale proprio nel momento in cui l'anima immortale si palesa."

"Era la più potente sensazione del nostro sentirci vivi sul pianeta. Era il più potente senso di quanto sia singolare, nella vastità della creazione, la ricchezza delle nostre opportunità. La sensazione che quel momento fosse un privilegio esclusivo, il grande privilegio di vivere lì e di rinnovarsi nell'amore. Sembrava proprio di stare in paradiso!"


Il romanzo parla di tante cose e di nulla in particolare, la narrazione si sviluppa in molte direzioni senza sbocciare chiaramente in nessuna di esse. Al termine di questo libro, scritto peraltro meravigliosamente bene, il messaggio, l'obiettivo, rimane ben celato, soprattutto se non se non si cercano significati al di fuori del libro stesso.

Forse dovrei gioire della sola musicalità delle parole; ma, ahimè, non ci riesco. Mi limito quindi a non valutarlo.
Profile Image for Joni.
639 reviews32 followers
November 25, 2018
Pequeña novela que conjuga melancolía con optimismo. El final deja una linda sensación...
Profile Image for Luhiko.
56 reviews3 followers
September 29, 2021
En ¡Oh, esto parece el paraíso! se encontrarán historias de distintos personajes que, tras la lectura, se podrá notar que tienen un hilo conector

En resumen, un hombre mayor que ama patinar sobre hielo en un lago, mantiene relaciones sexoafectivas con una mujer y un hombre más jóvenes. A la par, lucha para evitar la contaminación del agua a manos de multinacionales.

Cada momento es una breve fotografía de lo que los personajes piensan, sienten y hacen. Rápido se pasa a otra cosa, de manera armónica, para nada se siente como un conjunto de cortes abruptos.
Solo me pareció raro el modo de actuar o responder de los personajes ante determinadas situaciones, como que algo no encajaba bien.

Me gustó mucho de esta edición el epílogo de Rodrigo Fresán, suma a la experiencia y ayuda a conocer mejor al autor, del cual deseo leer alguna de sus otras obras.
Profile Image for João Roque.
290 reviews11 followers
July 16, 2017
Este livro de John Chever - "Parece Mesmo o Paraíso" é absolutamente desconcertante.
A linguagem própria do autor, a sua descrição perfeita das personagens e das situações, tudo ali está, como nos seus contos.
Mas Cheever é quase surrealista na forma como encadeia as situações, como enquadra as personagens que vai apresentando, algumas delas nem "fazem parte do enredo", se este livro tem enredo...
Trata-se de algo simples que o autor vai "desdobrando" e que se resume em poucas palavras - a luta de um homem para combater a transformação de um lago numa imensa lixeira.
Extremamente curioso.
Profile Image for Robert Wechsler.
Author 9 books123 followers
May 16, 2018
John Cheever’s last book is an odd mess of a novella, mixing the story of a rich, foolish man’s wooing of a young woman with the story of the ruining of the pond where he skates in the winter (and more, in very little space). The novella’s oddness (and Cheever’s always wonderful prose) worked for me for a long while, but Cheever did not seem as comfortable with the pond story, which became increasingly important. A most enjoyable curiosity.
Profile Image for Rikke.
615 reviews652 followers
April 24, 2018
What an odd and melancholic little book. I'm honestly not quite sure what to make of it; it was over before it began.
Profile Image for Cory.
101 reviews7 followers
May 23, 2021
Cheever doing what he does best—sexual repression and thrilling but mundane suburban melodrama. Like Winesburg, Ohio, a despairing sense of the industrial world's de-spiritualizing effect on us all; as Cheever writes, "a landscape, a people—and he counted himself among them—who had lost the sense of a harvest."

At first, the multitude of plot threads made me wonder, how can this all come together in 100 pages? But it never made me skeptical—Cheever's prose is so crystalline, I didn't really care if the plot resolution felt satisfying (which it did anyway, barring a few over-written passages of scientific explanation). It became clear to me anyway, if the plotting of multiple plot threads feels incoherent and fragmentary, it's to the effect of showing how chaotic and disorganized everyday life feels in such a world.

Also want to say, novellas are the best. Like an 80 minute movie, something you can enjoy "in bed in an old house on a rainy night."
Profile Image for Dan.
62 reviews2 followers
March 5, 2012
"This is a story to be read in bed in an old house on a rainy night."
So begins Cheever's 1982 fable. The story is about an idyllic village ("it presented no fast food franchises of any sort"), with large mansions that "had not been reconstructed to serve as nursing homes for that vast population of comatose and the dying who were kept alive, unconscionably, through trailblazing medical invention." The village contains an equally idyllic pond, on which the hero, an older man named Lemuel Sears, enjoys ice skating.
The pond becomes threatened when a crooked politician agrees to let it become a dump. People are murdered. Lemuel takes up the cause, falls in love with a woman, then with a man (kind of), sees a psychiatrist, and eventually saves the pond with the help of a beleaguered housewife.
Cheever brushes off the more complicated plot twists as for "another tale", and after reading the fable I was left with a some hope, hope that small paradises exist and that a person can work to give them the illusion of permanence, at least as much illusion as that person has of the permanence of their own life.

Oscar WIlde wrote: " The artist can express everything. Thought and language are to the artist instruments of an art."
Cheever's writing makes complicated thoughts and feelings clear, as though revealing the world's guarded secrets. Getting lost in the art is itself a paradise.

On computer memory: "with its supernatural command of facts and its supernatural lack of discernment"

On a NYC office building: "They were on the nether floor of a nether building in a nether neighborhood, and when he entered the place he saw nothing that was not distinguished by portability."

Profile Image for Caterina Fake.
39 reviews429 followers
Read
February 14, 2021
I stayed up all night reading a short book by John Cheever What a Paradise It Seems which was, from what I can gather, his last.

That things had been better was the music, the reprise of his days. It had been sung by his elders, by his associates, he had heard it sung in college by Toynbee and Spengler. Things had been better, things were getting worse, and the lengthening moral and intellectual shadows that one saw spreading over the Western World were final. What a bore it had been to live in this self-induced autumnal twilight!

There's a whole essay to be written here about the elegiac tone of this book, about the things trampled by the inexorable march of progress, about the vestiges of the ancient and the prior in fast food, nomadism, psychotherapy and supermarkets, about the genius of Cheever's use of the first person narrator, omniscient and sad, of how the book seems to wander off into irrelevant asides which turn out to be pertinent, and not only pertinent, but deeply meaningful, more so for their obliquity, and how the title of the book Oh What a Paradise It Seems is repeated on the last page in the (exclamatory) past tense: "What a paradise it seemed!" and why all of this is so wonderful -- but today I cannot do it. I'm too tired from having stayed up all night reading it, and am grumpy from having to sit around the house waiting for a delivery all day. However, let it be noted: I am touting this book, all of Cheever's works, and staying up all night reading in general.

Now, back to my grumping.
Profile Image for João.
Author 5 books58 followers
February 25, 2016
Sears, um homem já de certa idade, viúvo duas vezes, telefona à filha, que mora em Janice, perto do Lago de Beasley, antes de ir passar um dia a patinar no lago gelado. Duas semanas mais tarde, já com o lago descongelado, percebe que o transformaram num local de descarga de entulho, controlado pela Máfia que controla o Conselho Municipal, para quem Salazzo, um antigo barbeiro local, faz as cobranças ilegais. Sears contrate Chisholm, um advogado e ativista ambiental, para litigar sobre o lago. Na fila da caixa de um banco, Sears conhece Renée, uma bela mulher, mais nova que ele, sexy e misteriosa, com quem acaba por ter um caso. Mas quando ela o abandona, ele fica inconsolável e envolve-se sexualmente com Eduardo, o ascensorista do prédio de Renée. Confuso sobre a sua sexualidade, consulta um psiquiatra, constatando que ele é "uma solteirona homossexual". E por aí adiante... com Chisholm a encontrar na berma da estrada um bebé esquecido por Betsy, a vizinha de Salazzo em Janice...

De facto, o enredo, se é que existe enredo, não é importante neste conto de Cheever. O que é fascinante neste livro é o olhar perspicaz e as reflexões do narrador sobre o redemoinho de personagens e acontecimentos que nos são apresentados numa escrita rápida, fluída e sucinta, empurrando-nos página a página até chegarmos ao desfecho final, se é que há desfecho final...
Profile Image for Sini.
480 reviews114 followers
December 13, 2015
"Oh what a paradise it seems" is Cheevers laatste boek; terwijl hij het schreef was hij dodelijk ziek en hij wist dat ook. Duidelijk een zwanenzang dus, en bovendien een "ecological fable" waarin veel aandacht bestaat voor milieuvervuiling en de nefaste invloed daarop van voze politici en maffiosi. De hiertegen agerende hoodfpersoon is, net als degene die met hem samenwerkt, dan ook nog eens oud en doordesemd van teleurgestelde nostalgie, en vol van tamelijk weemoedig liefdesverlangen. Ingredienten die een naargeestig boek doen verwachten vol terecht maar deprimerend vermaan. Maar nee, zoniet bij Cheever: hij maakt er een wonderlijk lichtvoetige en sprankelende verteling van, vol met hilarische en absurdistische wendingen, en vol vrolijkheid en grillige poezie. Geen verhaal met kop en staart dus, en ook geen verhaal met een duidelijke boodschap: het gaat Cheever om de sprankelende poezie van geisoleerde scenes, die hun vederlichte aantrekkelijkheid krijgen EN behouden omdat ze niet worden gebreideld door zoiets loodzwaars als "een boodschap" of "een goed geconstrueerde plot". Daardoor is dit kleine boekje een wonder van grillige bontigheid, en werd ik er helemaal licht van in mijn hoofd. Je krijgt geen moment wat je verwacht, je staat als lezer elke keer op je verkeerde been, en mij geeft dat een gevoel van bevrijding waar ik soms helemaal hilair van word.

Neem de volgende passage, waarin het idyllisch oord beschreven wordt iets voordat het door illegale vuilstort helemaal wordt verpest: "At the northend of the town was Beasley's Pond - a deep body of water, shaped like a bent arm, with heavily forested shores. Here were water and greenerey, and if one were a nineteenth-century painter one would put into the foreground a lovely women on a mule, bent a little over the child she held and accompanied by a man with a staff. This would enable the artist to lable the painting "Flight into Egypt", although all he had meant to commemorate was the bewildering pleasure in a fine landscape on a summer's day". Geweldig hoe Cheever hier eerst lichtvoetig beweegt van een lanschapstafereel naar een kunstzinnig verbeeld Bijbeltafereel, en van dit Bijbeltafereel meteen lichtvoetig doorbeweegt naar het overweldigende plezier van een mooie zomerdag. Dat soort beweeglijkheid vind ik dus pure pret. En ook prachtig vind ik hoe Cheever hier, met lichte touch, de pure vreugde van de natuurervaring vermengt met een soort religieus gevoel: alsof vreugde om een zomerdag zelf al een soort transcendentie oproept, zonder de zwaarte van de religieuze conventies. Zoals ook het schaatsen over de bevroren "Beasley's Pond" een gevoel van goddelijke lichtheid oproept: "He skated and skated. The pleasure of fleetness seemed, as she had said, divine. Swinging down a long stretch of black ice gave Sears a sense of homecoming". Die "homecoming" rijmt naar mijn idee weer mooi met het gegeven dat de 'Beasley's Pond' de vorm heeft van een "bent arm", wat ik (al dan niet terecht) associeer met bescherming en geborgenheid. En ook met de titel van het boek: een bijna kinderlijke jubelkreet over een paradijs. Oke, dat is dan wel een verloren en vervuild paradijs, maar de jubelkreten (in de titel en diverse passages in dit boek) houden toch op zijn minst het BEELD van een paradijs in leven. En daarmee ook de hoop erop.

"Oh what a paradise it seems" noemt zichzelf "an ecological fable" en "a story to be read in bed in an old house on a rainy night". Ik beleef het sterk als een verhaal waarin het vertelplezier voorop staat, en de vreugde van de verteller in de lichtheid van zijn vertelling. En die lichtheid bereikt hij door zich aan geen enkele conventie te storen en zich ook niet te laten neerdrukken door zwaarwichtig pessimisme. Het verhaal zit zoals gezegd vol grillige wendingen, en zit daarmee vol lichtvoetige ongrijpbaarheid. En het eindigt ook in een sfeer van positiviteit en onschuld, waarbij Beasley's Pond op volkomen inplausibele wijze van de milieugangsters wordt gered: iets wat in een realistisch verhaal of een serieus vermaan helemaal niet kan, maar wel bij Cheever. Ook de totaal ongerijmde humor draagt bij aan de lichtheid. Want alle milieuproblematiek en alle teloorgegane illusies en vergeefse liefdesverlangens worden niet alleen in lichtvoetige en poetische zinnen gevat, maar ook gecombineerd met tamelijk hilarische slapstick. Hoofdpersoon Lemuel Sears bijvoorbeeld is verwikkeld in een tamelijk uitzichtloze seksuele relatie, die bij de lezer zeker enige empathie oproept maar toch ook vrolijkheid en soms een forse lachbui. Bijvoorbeeld in een passage waarin hij zich zonder ondergoed naar zijn vriendin wil begeven, wat de verteller als volgt beschrijft: "He even decided against underwear lest it delay his achieving nakedness. As we watch Sears put his genitals in his trousers it is worth observing the look on his face". Even ontroerend als komisch is dan hoe Sears, na door zijn vriendin te zijn afgewezen, een plotse homoseksuele escapade beleeft, zich dan vervolgens afvraagt of hij wel helemaal gezond is, en daarom een psychiater bezoekt. Maar: "Considering the area in which Sears sought counsel, his choice of Dr. Palmer had been unlucky. Dr. Palmer was a homoseksual spinster". En na die naar mijn smaak geweldig droogkomische zin volgt dan een even springerige als ook ontroerende passage over hoe en waarom Dr. Palmer zijn diepere verlangens heeft onderdrukt. Die passage mag iedereen zelf ontdekken, maar hij is vintage Cheever: allereerst omdat het weer zo'n verrassende Cheever-wending is (je verwacht niet dat in een verhaal over Sears er ineens uitgebreid over zijn psychiater wordt verteld), maar vooral door de elegantie van de taal en de combinatie van weemoed en vrolijkheid.

Heerlijk was het, dit laatste boek van Cheever. Ik heb nu al zijn vijf romans gelezen, en ooit herlees ik ze vast. Net als zijn sprankelende verhalen, die ik veel langer geleden las en waar ik mij niks meer van herinner, behalve dat ik er een heel goed humeur van kreeg. Net als ook van dit boek, dat Cheever dus schreef als doodzieke man. En dat hij in die conditie in staat was tot zo'n lichtvoetig boek (en over zo'n zwaarwichtige thematiek) is een extra reden voor een vrolijk jubelkreetje.
Profile Image for Manuel Sanz.
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August 28, 2021
Al final cuando todo parece perdido una pequeña esperanza se va agigantando hasta conseguir un final no tan amargo. La vejez es tremenda, la conciencia de esta es todavía peor. Esto se acaba y la necesidad de un último y joven amor se vuele obsesión. La demostración que es posible la conquista amorosa. Aunque sea una frívola mujer. Todo acaba. Y todo empieza con una relación nueva y no prevista. Cheever deja su testamento literario en una breve y luminosa novela, él que dejó sus mejores palabras en cientos de cuentos intensos, oscuros y tristes.
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